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研究揭示少白头现象竟然和免疫系统有关

2018-05-10 00:00


研究揭示少白头现象竟然和免疫系统有关

学术经纬 / 2018-05-10
 

       白发可不是老人的特权。我们身边也许就有这样一些朋友,年纪轻轻就已满头白发。近日,《PLOS Biology》上的一项研究为我们揭示了这个现象背后一个不可思议的潜在原因——它居然和免疫系统有关。最新一期《自然》杂志也对这项研究做了特别关注。

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▲本项研究也得到了《自然》的特别报道(图片来源:《自然》官网截图)

       据本研究的通讯作者 Melissa Harris 教授透露,这项发现可以说是一个意外惊喜。这名阿拉巴马大学伯明翰分校(University of Alabama at Birmingham)的助理教授专注于干细胞与衰老,黑素细胞干细胞是她的主要研究工具。这些细胞负责为小鼠的毛发提供色素。一旦小鼠出现灰发或白发,我们就知道,这些干细胞已经开始衰老。

       先前,这支团队发现了一个叫做 MITF 的蛋白,它是一个和黑色素产生相关的转录因子,能促使黑素细胞生产黑色素。当 MITF 蛋白的水平过高时,黑素细胞很快就会被耗竭,让小鼠年纪轻轻就变得毛色灰白。这就好像是一台打印机不堪重负,提前用光了墨水一样。

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▲MITF 水平较高的小鼠早早就出现了白发(图片来源:《PLOS Biology》)

       研究人员因此推理,如果降低 MITF 的水平,就能延长黑素细胞的寿命,让小鼠的毛色长久保持乌黑亮丽。

       他们错了!

       研究发现,缺乏 MITF 的小鼠,竟也早早出现了白发迹象。

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▲敲除 MITF 后,小鼠的毛色非但没有持久变黑,反而灰白得更快了?(图片来源:《PLOS Biology》)

       百思不得其解的研究人员们想在小鼠体内寻找答案,而他们很快就找到了一个解释:原来 MITF 在免疫系统里还有功能!在缺乏 MITF 的小鼠体内,干扰素水平大幅上升,而干扰素能进一步激起免疫系统的活性。研究人员们推测,正是免疫系统的异常激活损害到了这些黑素细胞,让它们失去作用,导致白发。

       为了验证这个想法,研究人员们在小鼠中模拟了病毒感染,以激起干扰素水平的上升。正如他们所预期的那样,在处理的部位,小鼠的毛发出现了过早的发白。这也支持了免疫系统的异常活性会造成白发的观点。

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▲模拟病毒感染的部位,毛色果然变白了(右)(图片来源:《PLOS Biology》)

       “这就是我们的头发变白的原因吗?”美国国家医学院院士、学术界网红 Eric Topol 教授在 Twitter 上这样写道。

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▲学术界网红 Eric Topol 教授好奇,这是否就是我们头发变白的原因(图片来源:Twitter 截图)

       所以说,免疫系统的异变,尤其是病毒感染造成的异变,会让我们的头发变白?本研究负责人 Harris 教授表示谨慎。她指出每年都有大量人感染流感,但我们没有观察到由于流感爆发而出现的群体白头现象。对于某些 20 多岁就一夜白头的个人来说,她的研究倒是提供了一种可靠的解释。

       未来,她的团队将进一步探索白发和免疫系统之间的关系。而对于我们普通人来说,如果在短时间内白发猛增,检查下自己的免疫系统或许会是个比较保险的做法。

       本文题图来自 Darryl Leja, NHGRI; Melissa Harris, UAB.

       参考资料:

       [1] Article Source: A direct link between MITF, innate immunity, and hair graying

       Harris ML, Fufa TD, Palmer JW, Joshi SS, Larson DM, et al. (2018) A direct link between MITF, innate immunity, and hair graying. PLOS Biology 16(5): e2003648.https://doi.org/10.1371/journal.pbio.2003648

       [2] Grey hair may have roots in immune system

       [3] Scientists Find Another Possible Explanation for Why Hair Goes Gray

       [4] Gray hair linked to immune system activity and viral infection

       [5] Melissa L. Harris 教授实验室官网
 


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